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건강 공포기억 반응에 관여하는 새로운 뇌 신경회로 발견
메디컬투데이 이한솔 기자
입력일 : 2019-02-14 06:38:13
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빛 자극으로 공포반응 빠르게 감소
▲양측성 시각 자극을 사용한 공포기억 반응-감소의 효과 (그림=기초과학연구원 제공)

[메디컬투데이 이한솔 기자]

외상 후 스트레스 장애를 완벽하게 치료할 수 있는 약은 없다. 외상 후 스트레스 장애의 치료는 주로 항우울제 등이 활용된다. 하지만 증상이 흔하게 재발해 치료가 쉽지 않은 정신과 질병이다.

외상 후 스트레스 치료에는 ‘안구운동 민감소실 및 재처리 요법’이라는 심리치료법도 사용된다. 이에 따르면 공포기억을 회상하면서 눈동자를 좌우로 움직이는 등 양측성 자극을 동시에 주면 정신적 외상을 효과적으로 치료할 수 있다.

하지만 양측성 자극이 어떻게 공포반응을 조절하는지는 그 원리는 밝혀지지 않았다. 과학적인 원리가 밝혀지지 않은 관계로 이 치료법을 도외시하는 정신과들이 많은 상황이었다.

기초과학연구원(IBS) 인지 및 사회성 연구단 신희섭 단장 연구팀이 외상 후 스트레스 장애, 일명 트라우마를 치료하는 심리치료 요법의 효과를 세계 최초로 동물실험으로 입증하고 관련된 새로운 뇌 회로를 발견했다.

과학기술정보통신부와 IBS는 이번 연구 성과가 세계최고 권위의 학술지 네이처(Nature, IF 41.577) 誌 온라인 판에 2월 14일 게재됐다고 밝혔다.

연구진은 고통스러웠던 상황의 기억으로 인해 공포반응을 보이는 생쥐에게 좌우로 반복해서 움직이는 빛 자극(양측성 자극)을 주었을 때, 행동이 얼어붙는 공포반응이 빠르게 감소하는 것을 발견했다.

시간이 지난 후나 다른 장소에서 비슷한 상황에 처할 경우에도 공포 반응이 재발하지 않는 것을 확인, 뇌 영역 중 공포기억과 반응에 관여하는 새로운 뇌 신경회로도 발견했다.

행동/관찰 실험, 신경생리학 기법 등을 통해 공포반응 감소 효과는 시각적 자극을 받아들인 상구(안구운동과 주위집중 담당)에서 시작해 중앙 내측 시상핵(공포기억 억제 관여)을 거쳐 편도체(공포 반응 작용)에 도달하는 신경회로에 의해 조절된다는 사실을 확인했다.

상구→중앙 내측 시상핵→편도체로 이어지는 신경회로를 광유전학 기법으로 강화하자 공포반응 감소 효과가 강하게 나타나고, 반대로 억제하자 공포 반응 감소 효과가 사라졌다.

이번 연구는 경험적으로만 확인된 심리치료 기법 효과를 동물실험으로 입증함으로써 외상 후 스트레스 장애 치료법의 과학적 원리를 밝혔다는데 의의가 있다.

정신과에서 활용되는 심리치료법의 효과를 동물실험으로 재현한 것은 이번이 처음이다. 공포기억을 회상하는 동안 좌우로 움직이는 빛이나 소리 등이 반복되면 정신적 외상이 효과적으로 치료된다는 사실은 기존에도 보고된 바 있었으나 원리를 알 수 없어 도외시되는 경우가 있었다.

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신희섭 IBS 연구단장은 “외상 후 스트레스 장애는 단 한 번의 트라우마로 발생하지만 약물과 심리치료에는 오랜 시간이 필요하다”며 “앞으로도 공포기억 억제 회로를 조절하는 약물이나 기술을 개발하는 연구에 집중해 외상 후 스트레스 장애를 쉽게 치료하는데 기여할 것”이라며 밝혔다.  
메디컬투데이 이한솔 기자(lhs7830@mdtoday.co.kr)
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