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건강 생존율 낮은 췌장암, 조기 진단과 건강한 생활습관으로 예방하자
메디컬투데이 이한솔 기자
입력일 : 2018-04-25 19:23:23
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▲췌장암은 조기진단이 가장 중요하다. (사진=이미지스톡)

[메디컬투데이 이한솔 기자]

의료기술의 발전은 하루가 다르게 변하고 있지만 생존율이 20년째 제자리인 질환이 있다. 바로 췌장암이다. 배우 김영애, 스티브잡스, 루치아노 파바로티 등 유명인들이 췌장암으로 사망하며 관심이 높아졌지만 초기증상이나 발견이 쉽지 않아 주의가 필요하다.

췌장은 '이자'라고도 부르며, 우리 몸에서 크게 2가지 기능을 한다. 첫째는 췌장에서 췌장액을 분비하는데, 이 액체는 십이지장에서 음식과 섞이면서 음식이 소화될 수 있도록 도와주는 기능을 한다. 또한 인슐린과 글루카곤이라는 호르몬을 분비하는데 이 호르몬은 우리 몸의 혈당을 조절하는 역할을 한다.

건강보험심사평가원 통계자료에 따르면 췌장암의 진료인원은 2012년 1만2829명에서 2014년 1만8017명으로 3년간 40.1%가 증가했다. 또한 나이가 많을수록 췌장암 발생위험이 높아져 60세 이상의 환자가 전체 진료인원의 70.5%를 차지하고 있다.

특히 국내 췌장암의 5년 생존율은 1990년대 9.4%에서 2014년 10.1%로 큰 변화가 없다. 즉, 환자 10명 중 9명은 사망하는 치명적인 질병이지만 생존율이 높아지지 않고 있다. 이는 췌장이 신체구조상 몸 속 깊은 곳에 숨어있어 복부초음파를 해도 발견이 쉽지 않고 초기증상을 확인하기 어렵기 때문이다.

췌장암의 원인은 아직 명확하게 밝혀지지 않았다. 가톨릭대 인천성모병원 간담췌외과 이준서 교수는 “다른 암에 비해 암 발생 원인으로 작용하는 암 전단계 병변도 뚜렷하지 않다”며 “다만 고령이나 오래된 당뇨병, 유전적 요인 등으로 인해 췌장암 발생률이 증가한다고 알려져 있다”고 말했다.

췌장은 80%가 망가지기 전까지 별다른 증상이 없는 것이 특징이다. 현재까지 췌장암에 걸릴 고위험군이라고 할 만한 집단이 뚜렷하지는 않지만 50세 이상이면서 급격한 체중 감소, 원인 모를 상복부의 통증, 황달, 소화불량, 가족력이나 비만이 없는데도 최근에 당뇨병이 나타나는 경우는 췌장암을 의심해보고 병원을 방문해 검사해보는 것이 권고된다.

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현재 췌장암을 치료하는 효과적인 방법은 외과적인 수술이다. 췌장암 초기로 진단받아 수술이 가능하다면 수술법은 암의 위치에 따라 달라진다. 췌장암의 60%는 췌장 머리 부분에 생기는데 이때는 췌장 머리 쪽으로 연결된 십이지장, 담도, 담낭을 함께 절제하는 췌두십이지장절제술을 한다. 몸통과 꼬리 부분에 암이 생기면 비장을 함께 자르는 췌장 절제술을 한다.

하지만 췌장암 수술은 암세포가 주변 혈관으로 퍼지지 않고 췌장에 있을 때만 가능하다. 필요에 따라 암세포 크기를 줄이는 항암 치료를 한 뒤 수술하기도 한다. 췌장암 환자 중 수술이 가능한 환자는 20~25% 정도 밖에 되지 않는다. 다행인 것은 의학기술 발전으로 수술 가능한 췌장암이 이전보다 늘었다. 수술과 항암치료를 활용해 생존 기간을 연장하기도 한다.

최근엔 새로운 치료에 대한 연구가 한창이다. 애플의 창업자 스티브잡스는 췌장암 치료를 위해 2011년 세계 최초로 개인 유전체 서열 분석을 의뢰한 게 대표적인 사례이다. 자신의 암세포 유전정보를 분석해 암 치료법을 찾으려고 시도한 것인데 비록 실패했지만 이를 통해 맞춤형 암 치료의 장을 열었다는 평가도 나온다.

이 교수는 “췌장암은 조기에 발견되는 경우를 제외하고는 예후가 불량한 편이다. 국가 암 검진 항목에 포함되어 있지 않고 검진이 필요 없다는 인식이 있다”며 “하지만 가족력이 있거나 당뇨, 만성 췌장염을 앓고 있다면 정기적으로 초음파, 복부CT와 같은 정기 검진을 실시하는 게 중요하다. 건강한 사람도 췌장암의 위험인자인 흡연, 음주를 줄이고 적정체중을 유지하는 노력이 필요하다”고 강조했다.  
메디컬투데이 이한솔 기자(lhs7830@mdtoday.co.kr)
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